I virus possono essere fatali, ma alcuni possono in effetti essere vitali. Il virus SARS-CoV-2 ha ucciso un gran numero di persone durante l'attuale pandemia. Ma gli esseri umani non esisterebbero senza virus. Come possono avvantaggiarci?

I virus non sono esseri viventi, eppure hanno avuto una grande influenza sull'evoluzione. Alcuni elementi virali si sono incorporati nel genoma umano e si riproducono insieme a noi - i cosiddetti retrovirus endogeni. Un tipo di virus aiuta a formare la placenta, ad esempio, mentre altri virus attaccano i batteri nocivi.

I virus mantengono anche l'equilibrio negli ecosistemi marini, frenando la crescita delle alghe e attaccando i batteri dannosi per gli animali marini. Presto, i virus potrebbero persino sostituire gli antibiotici nell'allevamento ittico.

Migliaia di virus sono già stati sequenziati, tra cui Ebola, Zika e influenza aviaria. L'Ebola è uno dei virus più letali al mondo, con un tasso di mortalità fino al 90%. Ma gli esperti vedono un pericolo maggiore nelle malattie meno mortali come l'influenza spagnola e il COVID-19: poiché si diffondono molto ulteriormente, uccidono più persone in generale.

I virus possono anche essere usati per creare vaccini. A Roma, il guscio di un virus trovato nelle feci di gorilla è stato utilizzato come vettore per il vaccino COVID-19, trasformando un agente patogeno in un farmaco salvavita.
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